Chile: Southern Cross for the 1st Time

Musicians Crosby, Stills and Nash planted a seed in my mind with their song, “Southern Cross”. When would I see that famous constellation? Where would I be?

Evan and I arrived in Santiago, Chile in August of 2001. As we entered into our first summer in the southern hemisphere, smog and light pollution kept us from seeing stars in the city. In January, we went south for cooler summer weather in the Lake District. I brought my circular Planisphere star chart to spy constellations away from the metropolis of Santiago. The night was clear in the city of Pucón, but I wasn’t oriented to my new angle on the stars. Crux is a smaller constellation and my chart with its Northern tendencies wasn’t enough to narrow down the quadrants of sky.

When we returned into downtown Pucón, we noticed the shops were still open although it was 9 pm. They knew how to take advantage of the short summer tourist season. We walked by a bookstore. The store was small but with well-chosen tomes of literature, biographies and guidebooks. The title Como observar el cielo (How to Observe the Night Sky) caught my eye. I paged through it greedily, seeking a description of the object of our search. I found Crux: the Southern Cross. Sold! We purchased the book and resolved to skygaze again the next night in a small town.

The following day, we took a regional bus, an all the supplies you can carry on for no extra cost “flour” bus (close cousin of the infamous chicken bus) for $1,300 pesos each ($5 for both). We enjoyed seeing the Chilean huasos in their wide brimmed flat topped black hats and hand stitched boots. As the last people to enter the bus in Pucón, we had the flour sack bump standing room only place in the aisle for the first 50K. We jitterbugged in the aisles, until enough huasos and their 20 kilo bags of flour and feed stepped off at their ranches. In the kilometers leading up to Choshuenco, the roads were gravel. The town of 642 people was also unpaved. We pulled our suitcases down the sidewalk to a lodge clad with lovely orange pine slats called the Ruca Pillán. We hired a double room where we spent the night. In the Lake District, the beds were “matrimonial” size, closer to a cozy double than a queen. We liked those better than the oceans of space in a US king-sized bed.

After swimming in the local lake, the lodge offered a fresh trout dinner, which we ate happily. Then we went for a stroll with our celestial guidebook. On a hillock outside town our eyes gazed heavenward. That night without a moon, the milky way lay crossways like a mirrored sash. Beneath it we saw the four stars that create Crux (and the fifth on the lower right side). No photos, just twinkling lights in new formations behind our eyes.

Crux of the Matter

Wondrous galaxy
my speck of light curtsies
to your universal waltz
spins the sky
the rhythm of your spheres
teaches us to sing
souls never alone
in such brightness
The Crux with luz
our first & ever wonder
no proof but our hearts
newly beating
together with distant suns.

–Rebecca Cuningham, 29 June 2022

One week until the July poetry challenge! Theme and form announcement Tuesday.

¡Olé! –Rebecca

Southern Cross/Cruz sureña Image: Earthsky.org

Chile: La cruz del sur por la 1a vez

Los músicos Crosby, Stills and Nash sembraron una semilla en mi cabeza con su canción “Southern Cross”. ¿Cuando vería yo está constelación famosa?¿Dónde estaría yo?

Evan y yo llegamos a Santiago de Chile en agosto de 2001. Entrando en nuestro primer verano en el hemisferio sureño, la contaminación del aire y las luces eléctricas no nos dejó ver las estrellas en la ciudad. En enero, fuimos al sur para tiempo más fresco en el Distrito de los Lagos. Traía mi Planisferio de estrellas para localizar las constelaciones fuera del metrópoli de Santiago. La noche era despojada en la ciudad de Pucón, pero yo no estaba orientada al nuevo ángulo de ver las estrellas. Crux es una constelación pequeña y mi mapa guía con sus tendencias a una vista norteña no fue suficiente para localizar nada.

Cuando volvimos al centro de Pucón aquella noche, dimos cuenta de que aunque era tarde, las 9 de la noche, las tiendas estuvieron abiertas todavía. Ellos sabían como tomar ventaja de la estación breve turística del verano. Pasamos cerca de una librería. Entramos. La tienda era pequeña, pero con tomos bien escogidos de literatura, biografía y guías. El título, Como observar el cielo me llamó la atención. Hojeaba buscando un dibujo de lo que quisimos ver. Vi la página de Crux: la cruz sureña. Lo compré y estaba resuelta para observar el cielo en un pueblo chico la próxima noche.

El próximo día, tomamos un bus regional, un todos los productos que puedes llevar para ningún costo adicional “bus de harina.” (primo hermano del famoso bus de gallinas) por 1.300 pesos la persona. (menos de $5 en total) Disfrutamos de ver los huasos chilenos con sus sombreros cordobeses y sus botas hechas a mano. Como las últimas personas subiendo al bus en Pucón, tuvimos que estar parados en el pasillo sobre las bolsas de 20 kilos de harina y de alimento para animales durante los primeros 50K. Hicimos el jitterbug en el pasillo hasta que la mayoría de los huasos y sus bolsas enormes bajaron en sus ranchos. En los kilómetros llegando a Choshuenco, los caminos eran de grava. En el pueblo de 642 personas no había pavimento tampoco. Andamos con nuestras maletas a un albergue con madera de pino de color anaranjado llamado Ruca Pillán. En una habitación doble pasaríamos la noche. En el Distrito de los Lagos, las camas eran matrimoniales, más parecidas a una cama doble que a una Queen. Nos gustaron más que una cama demasiado grande como las King en los EEUU.

Nadamos en el lago del pueblo. Entonces, el albergüe ofreció una cena de trucha fresca que comimos felizmente. Después dimos un paseo con nuestra libro guía celestial. En una colinita fuera del pueblo miramos el cielo. Una noche sin luna, la vía láctea diagonal pareció una faja de lentejuelas. Bajo su franja vimos las cuatro estrellas que forman la Crux (y la quinta que está en el lado derecho). Ninguna foto tomada, quedan solo lucecitas detrás de los ojos.

El cruce de la Crux

Galaxia maravillosa
Mi mota de luz hace reverencia
a tu vals universal
gira el cielo
el ritmo de tus esferas
nos enseña cantar
almas no solitarias
en tal luminosidad
la luz en Crux
nuestro asombro 1o y siempre
ninguna prueba salvo nuestros corazones
latiendo nuevamente
con soles distantes.

–Rebecca Cuningham, 29 junio 2022

Una semana queda hasta el Reto poético de julio. El tema y la forma se anuncia el martes que viene.

¡Olé! –Rebecca

Celestial Planisphere/Planisferio celestial Photo: R. Cuningham
Rebecca Cuningham

22 thoughts on “Chile: Southern Cross for the 1st Time

  1. What a vivid poem full of imagery and nostalgia. Definitely captures a time when you were younger and free, and when travel in Chile was more-feasible! Lovely writing, Rebecca!

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  2. Rebecca, your story of finding the book is magical. When we lived in Thailand, there were very few English books available, except in a little 2nd-hand bookshop near us. I really wanted to read “A Course in Miracles”. It seemed hopeless, but I asked the universe to bring it to me anyway. Shortly after that, my partner had to go to India on a trip. He walked into a little shop run by a very kind man, and there it was, waiting on a table to come home to me.

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      1. Not as good as I would like it to be. We live in a very international community, with neighbours from Germany, Poland, Holland, Belgium, Scandinavia, Ireland and England. So the common language is English. Even the Spanish people who work in stores and restaurants want us to speak English to them so they can improve their English and get better jobs. South America would be awesome as would South Africa. We’ll see. xo

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